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La numérotation grecque sur les monnaies romaines

Pour diverses raisons, les monnaies grecques présentent souvent une lettre grecque pour désigner une année de frappe, le nom du prince ou un atelier.

Sur les monnaies romaines, les lettres d'officines grecques apparaissent sur le monnayage romain dès le règne de Philippe Ier l'Arabe et sont particulièrement abondantes dès Gallien et durant tout le Bas-Empire.

Pour la numérotation, les Grecs utilisaient leur alphabet, hérité de l'alphabet phénicien. Mais le système de numérotation diffère légèrement de celui-ci par quelques ajouts.

Les dix premières lettres de l'alphabet grec s'énnumèrent ainsi :

Sur les monnaies, qui suivent non pas l'alphabet mais le système de numérotation, on observe qu'une lettre s'intercale entre le epsilon (e) et le dzêta (z). Cette lettre (V) est souvent confondue par les numismates avec un S latin ou un sigma grec (18ème lettre de l'alphabet), voire un dzêta majuscule (Z) (cf. RIC.IV-ii, p.69, n°8).

Voici quelques exemples où la lettre grecque V désigne la sixième officine:

 
 
 

Monnaie de
Philippe Ier

Monnaie de
Probus

Monnaie de
Maximin II

Nous obtenons donc le tableau suivant:

En fait, le V n'est pas un sigma ! Il s'agit d'un epishmon Fau (V) (parfois appellé digamma ou stigma) hérité du vau chez les Phéniciens et les Hébreux, qui a donné aussi le digamma (F) chez les Éoliens et le F chez les Latins.

Cette lettre "primitive" a été rajoutée (ainsi que deux autres) pour la numérotation en grec car 999 n'est pas divisible par 24 (nombre de lettres dans l'alphabet classique) pour pouvoir écrire tous les nombres jusque 999.

Jérôme Mairat

Sources :
Bailly, Dictionnaire Grec-Français, page 2195, tableau 1
Babelon, Traité des monnaies grecques et romaines, Théorie et Doctrine, Volume I, Paris, 1901, p. 721-742
sur internet à l'adresse suivante: http://francoib.chez.tiscali.fr/chiffres/

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